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Salud / Mantenerse sano

National Geographic: mientras dormimos, nuestra mente emprende un viaje increíble

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Encontramos el siguiente artículo sobre National Geographic, y tuve que compartirlo con ustedes ... Es una mirada fascinante a la ciencia del sueño, y cómo nuestra sociedad ha convertido la privación del sueño en un estilo de vida. Esta historia aparece en el Agosto de 2018 tema de la National Geographic magazine.

¡Disfrutar! Beijos xx
Mujeres de hoy

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Casi todas las noches de nuestras vidas, sufrimos una sorprendente metamorfosis.

Nuestro cerebro altera profundamente su comportamiento y propósito, atenuando nuestra conciencia. Por un tiempo, nos paralizamos casi por completo. Ni siquiera podemos temblar. Nuestros ojos, sin embargo, se mueven periódicamente detrás de los párpados cerrados como si estuvieran viendo, y los pequeños músculos de nuestro oído medio, incluso en silencio, se mueven como si oyeran. Somos estimulados sexualmente, tanto hombres como mujeres, repetidamente. A veces creemos que podemos volar. Nos acercamos a las fronteras de la muerte. Nosotros dormimos.

Alrededor de 350 a. C., Aristóteles escribió un ensayo, "Sobre el sueño y el insomnio", preguntándose qué estábamos haciendo y por qué. Durante los siguientes 2,300 años nadie tuvo una buena respuesta. En 1924, el psiquiatra alemán Hans Berger inventó el electroencefalograma, que registra la actividad eléctrica en el cerebro, y el estudio del sueño pasó de la filosofía a la ciencia. Sin embargo, solo en las últimas décadas, ya que las máquinas de imágenes han permitido vislumbrar cada vez más el funcionamiento interno del cerebro, hemos llegado a una respuesta convincente para Aristóteles.

Todo lo que hemos aprendido sobre el sueño ha enfatizado su importancia para nuestra salud mental y física. Nuestro patrón de sueño-vigilia es una característica central de la biología humana: una adaptación a la vida en un planeta giratorio, con su rueda interminable de día y noche. El 2017 Premio Nobel en medicina fue otorgado a tres científicos que, en las décadas de 1980 y 1990, identificaron el reloj molecular dentro de nuestras células que tiene como objetivo mantenernos sincronizados con el sol. Cuando se rompe este ritmo circadiano, según investigaciones recientes, tenemos un mayor riesgo de enfermedades como diabetes, enfermedades cardíacas y demencia.

Sin embargo, un desequilibrio entre el estilo de vida y el ciclo solar se ha convertido en una epidemia. "Parece que ahora estamos viviendo una prueba mundial de las consecuencias negativas de la privación del sueño", dice Robert Stickgold, director del Centro de Sueño y Cognición de la Facultad de Medicina de Harvard. El estadounidense promedio de hoy duerme menos de siete horas por noche, aproximadamente dos horas menos que hace un siglo. Esto se debe principalmente a la proliferación de luces eléctricas, seguido de televisores, computadoras y teléfonos inteligentes. En nuestra sociedad inquieta e iluminada, a menudo pensamos en el sueño como un adversario, un estado que nos priva de la productividad y el juego. Thomas Edison, quien nos dio bombillas, dijo que "dormir es un absurdo, un mal hábito". Creía que eventualmente prescindiríamos de él por completo.

Una noche de sueño completa ahora se siente tan rara y anticuada como una carta escrita a mano. Todos parecemos cortar atajos, combatir el insomnio a través de pastillas para dormir, tomar café para abofetear los bostezos, ignorando el intrincado viaje que estamos diseñados para tomar cada noche. En una buena noche, hacemos un ciclo de cuatro o cinco veces a través de varias etapas del sueño, cada una con cualidades y propósitos distintos: un descenso surrealista y serpentino a un mundo alternativo.

Etapas 1-2

A medida que nos quedamos dormidos, nuestro cerebro se mantiene activo y dispara en su proceso de edición, decidiendo qué recuerdos guardar y cuáles lanzar.

La transformación inicial ocurre rápidamente. Al cuerpo humano no le gusta detenerse entre estados, permaneciendo en las puertas. Preferimos estar en un reino u otro, despierto o dormido. Entonces apagamos las luces y nos acostamos en la cama y cerramos los ojos. Si nuestro ritmo circadiano está vinculado al flujo de la luz del día y la oscuridad, y si la glándula pineal en la base de nuestro cerebro está bombeando melatonina, indicando que es de noche, y si una serie de otros sistemas se alinean, nuestras neuronas se aceleran rápidamente.

Las neuronas, unas 86 mil millones de ellas, son las células que forman la World Wide Web del cerebro, comunicándose entre sí a través de señales eléctricas y químicas. Cuando estamos completamente despiertos, las neuronas forman una multitud que se mueve, una tormenta de rayos celulares. Cuando disparan de manera uniforme y rítmica, expresado en un electroencefalograma, o EEG, por líneas onduladas ordenadas, indica que el cerebro se ha vuelto hacia adentro, lejos del caos de la vida despierta. Al mismo tiempo, nuestros receptores sensoriales se amortiguan y pronto estamos dormidos.

Los científicos llaman a esta etapa 1, el final superficial del sueño. Dura unos cinco minutos. Luego, ascendiendo desde lo más profundo del cerebro, llega una serie de chispas eléctricas que destruyen nuestra corteza cerebral, la materia gris plisada que cubre la capa externa del cerebro, hogar del lenguaje y la conciencia. Estas explosiones de medio segundo, llamadas husos, indican que hemos entrado en la etapa 2.

Nuestros cerebros no son menos activos cuando dormimos, como se pensó durante mucho tiempo, simplemente de manera diferente. Los husos, se teoriza, estimulan la corteza de tal manera que preserva la información adquirida recientemente, y tal vez también la vincula con el conocimiento establecido en la memoria a largo plazo. En los laboratorios de sueño, cuando a las personas se les presentan ciertas tareas nuevas, mentales o físicas, su frecuencia de huso aumenta esa noche. Parece que mientras más husos tengan, mejor realizarán la tarea al día siguiente.

Algunos expertos han sugerido que la fuerza de los husillos nocturnos podría incluso ser un predictor de inteligencia general. Dormir literalmente establece conexiones que quizás nunca hayas formado conscientemente, una idea que todos hemos intuido. Nadie dice: "Voy a comer con un problema". Siempre dormimos en eso.

El cerebro despierto está optimizado para recolectar estímulos externos, el cerebro dormido para consolidar la información recopilada. En la noche, es decir, cambiamos de grabación a edición, un cambio que se puede medir en la escala molecular. No solo estamos archivando nuestros pensamientos de manera remota: el cerebro dormido cura activamente qué recuerdos guardar y cuáles arrojar.

No necesariamente elige sabiamente. Dormir refuerza nuestra memoria con tanta fuerza, no solo en la etapa 2, donde pasamos la mitad de nuestro tiempo de sueño, sino durante todo el viaje en bucle de la noche, que podría ser mejor, por ejemplo, si los soldados exhaustos que regresan de misiones desgarradoras no van directamente a la cama. Para prevenir Trastorno de estrés postraumático, los soldados deben permanecer despiertos durante seis a ocho horas, según la neurocientífica Gina Poe de la Universidad de California, Los Ángeles. La investigación realizada por ella y otros sugiere que dormir poco después de un evento importante, antes de que se resuelva mentalmente algo de la prueba, es más probable que convierta la experiencia en recuerdos a largo plazo.

La etapa 2 puede durar hasta 50 minutos durante el primer ciclo de sueño de 90 minutos de la noche. (Por lo general, ocupa una porción más pequeña de los ciclos subsiguientes). Los husos pueden llegar cada pocos segundos durante un tiempo, pero cuando estas erupciones disminuyen, nuestra frecuencia cardíaca disminuye. Nuestra temperatura central cae. Cualquier conciencia restante del entorno externo desaparece. Comenzamos la larga inmersión en las etapas 3 y 4, las partes profundas del sueño.

Etapas 3-4

Entramos en un sueño profundo, similar al coma, que es tan esencial para nuestro cerebro como lo es la comida para nuestro cuerpo. Es un momento para la limpieza fisiológica, no para soñar.

Cada animal, sin excepción, exhibe al menos una forma primitiva de sueño. Perezosos de tres dedos duerme unas 10 horas al día, una muestra decepcionante de languidez, pero algunos murciélagos frutales manejan 15 horas, y se ha informado que pequeños murciélagos marrones descansan durante 20. jirafas dormir menos de cinco. Los caballos suelen dormir parte de la noche de pie y parte acostada. Los delfines duermen un hemisferio a la vez: la mitad del cerebro duerme mientras la otra mitad está despierta, lo que les permite nadar continuamente. Las grandes fragatas pueden tomar una siesta mientras se deslizan, y otras aves pueden hacer lo mismo. Tiburones nodriza descanse en una pila en el fondo del océano. Las cucarachas bajan sus antenas mientras duermen la siesta, y también son sensibles a la cafeína.

El sueño, definido como un comportamiento marcado por una capacidad de respuesta disminuida y una movilidad reducida que se altera fácilmente (a diferencia de la hibernación o el coma), existe en criaturas sin cerebro. Medusa dormida, la acción pulsante de sus cuerpos se desacelera notablemente, y los organismos unicelulares como el plancton y la levadura muestran ciclos claros de actividad y descanso. Esto implica que el sueño es antiguo y que su función original y universal no es organizar recuerdos o promover el aprendizaje, sino más bien la preservación de la vida misma. Evidentemente, es una ley natural que una criatura, sin importar el tamaño, no pueda funcionar a toda velocidad las 24 horas del día.

"Estar despierto es exigente", dice Thomas Scammell, profesor de neurología en la Facultad de Medicina de Harvard. "Tienes que salir y competir con todos los demás organismos para sobrevivir, y las consecuencias son que necesitas un período de descanso para ayudar a las células a recuperarse".

Para los humanos, esto ocurre principalmente durante el sueño profundo, las etapas 3 y 4, que difieren en el porcentaje de actividad cerebral que se compone de grandes ondas ondulantes delta, según lo medido en un EEG. En la etapa 3, las ondas delta están presentes menos de la mitad del tiempo; en la etapa 4, más de la mitad. (Algunos científicos consideran que los dos son una sola etapa de sueño profundo). Es en el sueño profundo que nuestras células producen la mayor cantidad de hormona del crecimiento, que es necesaria durante toda la vida para mantener los huesos y los músculos.

Existe evidencia adicional de que el sueño es esencial para mantener un sistema inmunológico, temperatura corporal y presión arterial saludables. Sin suficiente, no podemos regular bien nuestro estado de ánimo o recuperarnos rápidamente de las lesiones. Dormir puede ser más esencial para nosotros que la comida; los animales morirán por falta de sueño antes de morir de hambre, dice Steven Lockley, del Hospital Brigham and Women's de Boston.

Dormir bien probablemente también reduce el riesgo de desarrollar demencia. Un estudio realizado en ratones por Maiken Nedergaard en la Universidad de Rochester, en Nueva York, sugiere que mientras estamos despiertos, nuestras neuronas están apretadas, pero cuando estamos dormidos, algunas células cerebrales se desinflan en un 60 por ciento, ampliando el espacios entre ellos. Estos espacios intercelulares son vertederos de desechos metabólicos de las células, especialmente una sustancia llamada beta-amiloide, que interrumpe la comunicación entre las neuronas y está estrechamente relacionada con Alzheimer. Solo durante el sueño puede el líquido cefalorraquídeo chapotear como detergente a través de estos pasillos más amplios de nuestro cerebro, eliminando el beta-amiloide.

Mientras ocurre toda esta limpieza y reparación, nuestros músculos están completamente relajados. La actividad mental es mínima: las ondas de la etapa 4 son similares a los patrones producidos por los pacientes en coma. No solemos soñar durante la etapa 4; Es posible que ni siquiera podamos sentir dolor. En la mitología griega, los dioses Hypnos (sueño) y Thanatos (muerte) son hermanos gemelos. Los griegos pueden haber tenido razón.

"Estás hablando de un nivel de desactivación cerebral que es realmente bastante intenso", dice Michael Perlis, director del programa de medicina conductual del sueño de la Universidad de Pensilvania. “La etapa 4 del sueño no está muy lejos del coma o la muerte cerebral. Si bien es recuperativo y reparador, no es algo en lo que quieras una sobredosis ”.

Como máximo, podemos permanecer en la etapa 4 solo unos 30 minutos antes de que el cerebro se apague. (Al menos en sonámbulos, ese cambio puede ir acompañado de un tirón corporal). A menudo navegamos directamente a través de las etapas 3, 2 y 1 hasta la vigilia.

Incluso los que duermen sanos se despiertan varias veces por noche, aunque la mayoría no se da cuenta. Volvemos a dormir en cuestión de segundos. Pero en este punto, en lugar de repetir las etapas nuevamente, el cerebro se reinicia por algo completamente nuevo: un viaje a lo verdaderamente extraño.

Según los Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU. Tienen más de 80 millones de adultos estadounidenses privados de sueño crónico, lo que significa que duermen menos del mínimo recomendado de siete horas por noche. La fatiga contribuye a más de un millón de accidentes automovilísticos cada año, así como a un número significativo de errores médicos. Incluso pequeños ajustes en el sueño pueden ser problemáticos. El lunes después de un cambio de horario de verano en los EE. UU., Hay un aumento del 24 por ciento en los ataques cardíacos, en comparación con otros lunes, y un salto en accidentes automovilísticos fatales también.

Durante nuestras vidas, aproximadamente un tercio de nosotros sufrirá al menos un trastorno del sueño diagnosticable. Van desde insomnio crónico hasta apnea del sueño, síndrome de piernas inquietas y condiciones mucho más raras y extrañas.

En el síndrome de la cabeza en explosión, los sonidos retumbantes parecen reverberar en su cerebro cuando intenta dormir. Un estudio de Harvard descubrió que la parálisis del sueño, la incapacidad de moverse durante unos minutos después de despertarse del sueño, es la génesis de muchas historias de abducción alienígena. Las personas con síndrome de Kleine-Levin, cada pocos años, dormirán casi sin parar durante una o dos semanas. Vuelven a ciclos regulares de conciencia sin ningún efecto secundario discernible.

El insomnio es, con mucho, el problema más común, la razón principal por la que el 4 por ciento de los adultos estadounidenses toman pastillas para dormir en un mes determinado. Los insomnes generalmente tardan más en quedarse dormidos, se despiertan por períodos prolongados durante la noche, o ambos. Si el sueño es un fenómeno natural tan omnipresente, refinado a través de los eones, te preguntarás, ¿por qué tantos de nosotros tenemos tantos problemas con él? Culpa a la evolución; culpar al mundo moderno. O culpar a la falta de coincidencia entre los dos.

La evolución nos dotó, como otras criaturas, de un sueño maleable en su tiempo y fácilmente interrumpible, por lo que puede subordinarse a prioridades más altas. El cerebro tiene un sistema de anulación, que opera en todas las etapas del sueño, que puede despertarnos cuando percibe una emergencia: el llanto de un niño, por ejemplo, o la pisada de un depredador que se acerca.

El problema es que en el mundo moderno, nuestra antigua llamada de atención innata se activa constantemente por situaciones que no ponen en peligro la vida, como la ansiedad antes de un examen, las preocupaciones sobre las finanzas o la alarma de cada automóvil en el vecindario. Antes de la revolución industrial, que nos trajo despertadores y horarios de trabajo fijos, a menudo podíamos contrarrestar el insomnio simplemente durmiendo. Ya no. Y si usted es una de esas personas que se enorgullece de poder conciliar el sueño rápidamente en cualquier lugar, puede dejar de regodearse: es un signo distintivo, especialmente si tiene menos de 40 años, que está durmiendo profundamente privado.

El primer segmento del cerebro que comienza a fallar cuando no dormimos lo suficiente es la corteza prefrontal, la cuna de la toma de decisiones y la resolución de problemas. Las personas dormidas son más irritables, malhumoradas e irracionales. "Cada función cognitiva, hasta cierto punto, parece verse afectada por la pérdida del sueño", dice Chiara Cirelli, neurocientífica del Instituto para el Sueño y la Conciencia de Wisconsin. Se ha demostrado que los sospechosos privados de sueño retenidos por la policía confesarán cualquier cosa a cambio de descansar.

Cualquier persona que duerme regularmente menos de seis horas por noche tiene un riesgo elevado de depresión, psicosis y accidente cerebrovascular. La falta de sueño también está directamente relacionada con la obesidad: sin dormir lo suficiente, el estómago y otros órganos producen en exceso la grelina, la hormona del hambre, lo que nos hace comer más de lo que necesitamos. Probar una relación de causa y efecto en estos casos es un desafío, porque no se puede someter a los humanos a los experimentos necesarios. Pero está claro que el insomnio socava todo el cuerpo.

Las siestas potentes no resuelven el problema; ni los productos farmacéuticos. "El sueño no es monolítico", dice Jeffrey Ellenbogen, un científico del sueño de la Universidad Johns Hopkins que dirige el Sound Sleep Project, que asesora a las empresas sobre cómo sus empleados pueden lograr un mejor rendimiento a través de un descanso más saludable. “No es un maratón; Es más como un decatlón. Son mil cosas diferentes. Es tentador manipular el sueño con drogas o dispositivos, pero aún no entendemos el sueño lo suficiente como para arriesgarnos a manipular artificialmente las partes ".

Ellenbogen y otros expertos argumentan en contra de los atajos, especialmente el original, la noción de que en su mayoría podemos prescindir del sueño. Fue una idea gloriosa: si pudiéramos cortar las partes innecesarias del sueño, sería como agregar décadas a nuestra vida. En los primeros días de la ciencia del sueño, en los años treinta y cuarenta, la segunda mitad de la noche fue considerada por algunos como el estancamiento del descanso. Algunos pensaron que podríamos no necesitarlo en absoluto.

Ese período resulta, en cambio, ser la fuente de una forma de sueño completamente separada pero igual de esencial, prácticamente otro tipo de conciencia por completo.

REM

En un estado salvaje de psicosis, estamos soñando, estamos volando y nos estamos cayendo, lo recordemos o no. También estamos regulando nuestro estado de ánimo y consolidando nuestros recuerdos.

Eugene Aserinsky y Nathaniel Kleitman, de la Universidad de Chicago, descubrieron que el movimiento ocular rápido, o REM, fue descubierto en 1953, más de 15 años después del mapeo de las etapas 1 a 4. Antes de eso, debido a su patrón poco notable en los EEG tempranos, este período generalmente se consideraba como una forma variante de la etapa 1, y no particularmente significativo. Pero una vez que se documentaron los disparos distintivos de los ojos y la congestión de los órganos sexuales que siempre van con ellos, se entendió que prácticamente todos sueños vívidos tiene lugar en esta fase, la ciencia del sueño se volcó.

En general, un sueño saludable comienza con una espiral descendente hasta la etapa 4, un retorno momentáneo a la vigilia y una sesión REM de cinco a 20 minutos. Con cada ciclo subsiguiente, el tiempo REM se duplica aproximadamente. En general, el sueño REM ocupa aproximadamente un quinto del tiempo de descanso total en adultos. Sin embargo, las etapas 1 a 4 se han etiquetado como sueño no REM o NREM: el 80 por ciento del sueño se define por lo que no es. Los científicos del sueño especulan que las secuencias específicas de sueño NREM y REM optimizan de alguna manera nuestra recuperación física y mental. A nivel celular, la síntesis de proteínas alcanza su punto máximo durante el sueño REM, manteniendo el cuerpo funcionando correctamente. El sueño REM también parece esencial para regular el estado de ánimo y consolidar los recuerdos.

Cada vez que experimentamos el sueño REM, literalmente nos volvemos locos. Por definición, la psicosis es una condición caracterizada por alucinaciones y delirios. Soñando, dicen algunos científicos del sueño: is un estado psicótico: creemos plenamente que vemos lo que no está allí, y aceptamos que el tiempo, la ubicación y las personas mismas pueden transformarse y desaparecer sin previo aviso.

Desde los antiguos griegos hasta Sigmund Freud hasta los adivinos callejeros, los sueños siempre han sido una fuente de encanto y misterio, interpretados como mensajes de los dioses o de nuestro inconsciente. Hoy en día, muchos expertos en sueño no están interesados ​​en las imágenes y eventos específicos de nuestros sueños. Creen que los sueños son el resultado del disparo caótico de las neuronas y, aunque estén imbuidos de resonancia emocional, carecen de significado. Es solo después de que despertamos que el cerebro consciente, en busca de significado, une rápidamente un paño entero con restos casuales.

Otros científicos del sueño están totalmente en desacuerdo. "El contenido de los sueños", dice Stickgold de Harvard, "es parte de un mecanismo evolucionado para analizar el significado más amplio de los nuevos recuerdos y cómo podrían ser útiles en el futuro".

Incluso si nunca recuerdas una sola imagen, aún sueñas. Todos lo hacen. La falta de recuerdos de los sueños es en realidad una indicación de un sueño saludable. La acción en el sueño onírico tiene lugar demasiado profundo en el cerebro para registrarse bien en un EEG, pero con la tecnología más nueva, hemos inferido lo que está sucediendo, física y químicamente. Los sueños también ocurren en el sueño NREM, especialmente en la etapa 2, pero generalmente se cree que son más como oberturas. Solo en el sueño REM nos encontramos con la fuerza potente de nuestra locura nocturna.

En cambio, se cree que los sueños, que se dice falsamente que son solo destellos momentáneos, abarcan casi todo el sueño REM, generalmente alrededor de dos horas por noche, aunque esto disminuye a medida que envejecemos, tal vez porque nuestros cerebros menos flexibles no aprenden tanto mientras están despiertos y tenemos menos recuerdos nuevos para procesar mientras dormimos. Los recién nacidos duermen hasta 17 horas al día y pasan aproximadamente la mitad de eso en una condición activa, similar a REM. Y durante aproximadamente un mes en el útero, a partir de la semana 26 de gestación, parece que los fetos permanecen sin pausa en un estado muy similar al sueño REM. Se ha teorizado que todo este tiempo REM es el equivalente al cerebro que prueba su software, preparándose para conectarse completamente. El proceso se llama telencefalización. Es nada menos que la apertura de la mente.

El cuerpo no se termorregula en el sueño REM; nuestra temperatura interna permanece en su ajuste más bajo. Estamos realmente fuera de combate. Nuestra frecuencia cardíaca aumenta en comparación con otras etapas del sueño, y nuestra respiración es irregular. Nuestros músculos, con algunas excepciones (ojos, oídos, corazón, diafragma) están inmovilizados. Lamentablemente, esto no impide que algunos de nosotros ronquemos; Esta pesadilla del compañero de cama, impulso para cientos de dispositivos antirronquidos, se produce cuando el flujo de aire turbulento hace vibrar los tejidos relajados de la garganta o la nariz. También es común en las etapas 3 y 4. En el sueño REM, ya sea roncando o no, somos completamente incapaces de responder físicamente, con la boca abierta, incapaces de regular incluso nuestra presión arterial. Sin embargo, nuestro cerebro puede convencernos de que estamos navegando en las nubes, matando dragones.

La creencia en lo increíble sucede porque en el sueño REM, la administración del cerebro se transfiere fuera de los centros lógicos y las regiones de control de impulsos. La producción de dos productos químicos específicos, la serotonina y la noradrenalina, se interrumpe por completo. Ambos son neurotransmisores esenciales, que permiten que las células cerebrales se comuniquen, y sin ellos, nuestra capacidad de aprender y recordar se ve gravemente afectada: estamos en un estado de conciencia químicamente alterado. Pero no es un estado de coma, como en la etapa 4. Nuestro cerebro durante el sueño REM está completamente activo, consumiendo tanta energía como cuando estamos despiertos.

El sueño REM es regido por el sistema límbico: una región del cerebro profundo, la jungla salvaje de la mente, donde surgen algunos de nuestros instintos más salvajes y básicos. Freud tenía razón, en efecto, en que los sueños aprovechan nuestras emociones primitivas. El sistema límbico es el hogar de nuestro deseo sexual, agresión y miedo, aunque también nos permite sentir euforia, alegría y amor. Si bien a veces parece que tenemos más pesadillas que sueños agradables, esto probablemente no sea cierto. Los sueños aterradores son simplemente más propensos a activar nuestro sistema de anulación y despertarnos.

Abajo en el tronco encefálico, un pequeño bulto llamado pons se sobrealimenta durante el sueño REM. Los pulsos eléctricos de los pons a menudo se dirigen a la parte del cerebro que controla los músculos de los ojos y los oídos. Nuestras tapas generalmente permanecen cerradas, pero nuestros globos oculares rebotan de lado a lado, posiblemente en respuesta a la intensidad del sueño. Nuestros oídos internos también están activos mientras soñamos.

También lo son las partes del cerebro que generan movimiento, por lo que con frecuencia existe la sensación de volar o caer en sueños. También soñamos a todo color, a menos que hayamos sido ciegos desde el nacimiento, en cuyo caso los sueños no tienen imágenes visuales sino que permanecen emocionalmente intensos. Los sueños de hombres y mujeres parecen ser similares en contenido emocional. Cada vez que un hombre sueña, incluso si el contenido no es sexual, tiene una erección; En las mujeres, los vasos sanguíneos de la vagina están congestionados. Y mientras soñamos, no importa cuán absurdo sea, a pesar de todas las transgresiones contra las leyes de la física, casi siempre estamos convencidos de que estamos despiertos. La mejor máquina de realidad virtual reside dentro de nuestra cabeza.

Gracias a Dios estamos paralizados. Cuando sueñas, tu cerebro en realidad está tratando de producir movimientos, pero un sistema en el tronco cerebral cierra completamente la puerta de la neurona motora. Hay una parasomnia, una anormalidad del sueño que afecta el sistema nervioso, llamada trastorno de conducta REM en el que la puerta no baja completamente, y las personas representan sus sueños de manera espectacular, golpeando, pateando, maldiciendo, todo mientras sus ojos están cerrados y Estás completamente dormido. Esto a menudo resulta en lesiones para el durmiente y su compañero de cama.

El final de una sesión REM, como el final de la etapa 4, generalmente se marca con un breve despertar. Si descansamos naturalmente, sin un reloj despertador, nuestro último sueño de la noche a menudo concluye nuestro sueño. Aunque la cantidad de tiempo que hemos estado dormidos ayuda a determinar el momento óptimo para despertarse, la luz del día tiene propiedades de alerta inmediata. Cuando la luz se filtra a través de nuestros párpados y toca nuestras retinas, se envía una señal a una región profunda del cerebro llamada núcleo supraquiasmático. Este es el momento, para muchos de nosotros, de que nuestro último sueño se disuelve, abrimos los ojos y nos reunimos con nuestra vida real.

O nosotros? Quizás lo más notable del sueño REM es que demuestra que el cerebro puede funcionar independientemente de la información sensorial. Como un artista instalado en un estudio secreto, nuestra mente parece experimentar sin inhibiciones, soltarse en su propia misión personal.

Cuando estamos despiertos, el cerebro está ocupado con el trabajo ocupado: todas esas extremidades para controlar, la conducción constante, las compras, los mensajes de texto y las conversaciones. Los que ganan dinero, la crianza de los hijos.

Pero cuando estamos durmiendo, y comenzamos nuestra primera sesión REM, el instrumento más elaborado y complejo conocido en el universo es libre de hacer lo que quiera. Se autoactiva. Sueña Esto, se podría decir, es el tiempo de juego del cerebro. Algunos teóricos del sueño postulan que el sueño REM es cuando somos los más inteligentes, perspicaces, creativos y libres. Es cuando realmente volvemos a la vida. "El sueño REM puede ser lo que nos hace más humanos, tanto por lo que hace por el cerebro y el cuerpo, como por la pura experiencia", dice Michael Perlis.

Quizás, entonces, hemos estado haciendo la pregunta equivocada sobre el sueño, desde Aristóteles. La verdadera maravilla no es por qué dormimos. Es por eso que, con una alternativa tan increíble disponible, ¿nos molestamos en permanecer despiertos?

Y la respuesta podría ser que necesitamos atender a los conceptos básicos de la vida: comer, aparearse y pelear, solo para asegurarnos de que el cuerpo esté completamente listo para dormir.

Artículo de National Geographic. Esta historia aparece en el Agosto de 2018 número de la revista National Geographic.